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火星新发现:最高山峰底部竟呈多孔结构

美国宇航局(NASA)的“好奇号”(Curiosity)探测车携带各种高级工具,已经在火星上“勤勤恳恳”工作6年多了,为身在地球上的科学家们发回了大量资料。

“好奇号”在夏普山脚下的一块平地上的合成自拍照。

如今一组研究者巧妙地利用探测车上的感应器测得火星上一座山的引力,并与其它数据对比后得出一个令人意外的结果:这座山底部的岩石和沙土结构的密度比预想的要小得多,也就是说里面有很多孔洞,是不实的。

这座“夏普山”(Mount Sharp)矗立在火星上一个直径达96英里的巨大“盖尔陨石坑”(Gale Crater)里面,有近5公里高,是火星上最高的山峰之一。“好奇号”自2014年起就在这座山上进行各种勘探工作。

人们现在使用的智能手机里面工具真不少,能随时告诉人们所处的方位、朝向。“好奇号”也一样,带着加速度计、陀螺仪等工具,只是这些工具精确度更高,为探测车在火星上的移动导航、定位。

研究者们利用“好奇号”从2012年10月至2017年6月间700多个测量的数据,过滤掉其中受温度和探测车倾斜等因素导致的误差,把算出的引力数据与火星标准引力模型进行对比。

火星上很多山峰都位于陨石坑或峡谷里面,但是没有几座能达到“夏普山”这样的规模。科学家们一直想弄明白它的成因。一种流行的猜想认为,这个陨石坑里面以前填满了各种沙土和石头,在后来数百万年的时间里,这些沙石风化后“挖凿”出这座“夏普山”。

但是现在发现的情况与这个猜测矛盾:如果陨石坑填满了沙石,那这些材料将会被压的紧实。而这份新研究发现,夏普山底部的沙石孔洞的情况,相当于只被1~2公里高的沙石压实的情形——远低于整个陨石坑都被填满将会压实的情形。

研究者之一亚利桑那州立大学(Arizona State University)的Travis Gabriel说,按照化学元素测量仪探测的数据,我们估算出其密度应该在每立方米2810千克左右,然而测得的密度只有每立方米1680千克左右。

主要研究员约翰霍普金斯大学(Johns Hopkins University)的Kevin Lewis说:“很意外的是,夏普山的底部是多孔结构。”

因此研究人员估计,这说明夏普山可能是由风带来的沙土直接堆积而成。

这份研究近期发表在《科学》(Science)期刊上。

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